Du kan dø af for meget beta-caroten

Ingen har vist nogensinde set Homer Simpson spise gulerødder. Alligevel kan man vel godt sige at der er gået noget galt.Man kan faktisk blive gul som Homer Simpson, hvis man spiser for mange gulerødder, men det kan ligefrem blive livsfarligt at spise for meget beta-caroten, der er det naturlige pigment, som giver roden sin farve.

Det viser ny forskning fra Ohio State University, hvor forskere har opdaget at molekyler, der kommer fra beta-caroten, blokerer for visse virkninger af A-vitamin, der er vigtige for synet, knoglerne, huden, stofskiftet og immunsystemet.

Beta-caroten er en antioxidant, der omdannes til A-vitamin, når kroppen har behov for det.

A-vitamin kan aktivere hundreder af gener, der kan sikre kroppen mod angreb og affaldsstoffer. Det betyder at hvis molekyler fra beta-caroten faktisk bekæmper fordelene ved vitaminet, kan for meget beta-caroten paradoksalt nok resultere i for lidt A-vitamin - og at kroppen er dårligt rustet til at modstå svækkelser.

Forsøgspersoner udviklede lungekræft

Det kan forklare hvorfor et berømt forsøg for årtier tilbage gik grueligt galt. Forsøgspersoner, der fik store mængder kosttilskud med beta-caroten, udviklede lungekræft i meget højere omfang end forsøgspersoner, der ikke fik beta-caroten. Forskerne stoppede straks forsøget på grund af det overraskende resultat. Senere dyreforsøg har bekræftet effekten.

Forskerne i det nye forsøg i Ohio fremstillede en serie af beta-caroten-afledte molekyler i laboratoriet, der svarer til dem, som findes i naturen. Derefter udsatte de disse molekyler for betingelser, der efterligner deres stofskifte og handling i kroppen. Af de 11 syntetisk fremstillede molekyler, viste fem sig at fungere som hæmmere af A-vitamins effekter - det vil sige at de faktisk gjorde mere skade end gavn.

- Fra et lægemiddel synspunkt, ville A-vitamin kunne kaldes en agonist, der åbner en bestemt dør, mens molekylerne er antagonister. Molekylerne konkurrerer om det sted, hvor agonisten (A-vitaminet) binder, men åbner ikke døren. Istedet blokerer de døren, så den ikke åbner, forklarer Robert Curley, professor i medicinsk kemi, der præsenterede resultaterne i det nyeste nummer af Journal of Biological Chemistry.

Meloner med molekyler

Det fik forskerne til at undersøge i hvor stort omfang molekylerne findes i kroppen. Ved at teste seks medarbejdere, opdagede de at molekylerne var almindelige i alle blodprøver.

Tidligere har man fundet ud af at molekylerne ligefrem findes i ren form i blandt andet cantaloupe og andre orangefarvede meloner, hvilket betyder at mennesker formentlig ligefrem absorberer dem direkte.

Udover at forskerne advarer mod at indtage for meget beta-caroten, så advarer de også mod projekter, der har til formål genetisk at tilføre beta-caroten til blandt andet ris og majs for at sikre at indbyggere i U-lande får nok A-vitamin.

- Vores bekymring er at hvis man udvikler disse afgrøder til at have et højt indhold af beta-caroten, vil de også have et højt indhold af disse molekyler, siger Earl Harrison, Professor i Human Ernæring ved Ohio University.